МАСЛИЧНАЯ ПАЛЬМАЭту пальму можно назвать “родной сестрой” кокосовой. Масличная пальма представляет собой довольно стройное древовидное растение, высота ствола которого достигает 30-35 метров. Листья перистые, крупные (длиной до двух метров), сосредоточены на верхушке ствола. Каждые два года происходит смена листьев. Соцветия, появляющиеся на одном дереве, содержат только женские или только мужские цветки. По этой причине растениям требуется перекрестное опыление, происходящее при порывах ветра. Плоды масличной пальмы – костянки, соединенные в достаточно крупные кисти (масса их может достигать нескольких десятков килограммов).


Ценность плодов-костянок заключается в том, что из них получают знаменитое пальмовое масло, известное европейцам еще со времен морских путешествий португальцев к берегам Западной Африки. Однако на европейском рынке пальмовое масло появилось лишь спустя столетия – примерно в конце XVIII века, а уже в XIX веке в африканских странах начали возделываться крупные плантации этого растения и масличная пальма завоевала популярность как культура.
Для производства масла используется внутренний волокнистый слой плодов, содержащий большое количество жира. В настоящее время культивируются несколько видов масличных пальм, различающихся плотностью и толщиной каменистой оболочки плода. Деревья, плоды которых обладают тонкой оболочкой, отличаются более высокой урожайностью. Для дикорастущих видов пальм характерны толстая, крепкая оболочка плода и более мелкие соцветия, собранные в кисти.
Еще два столетия назад масличная пальма считалась декоративным растением. Сейчас эти деревья выращиваются на довольно обширной территории в пределах экваториального и субэкваториального поясов. Сюда входят западноафриканские страны, острова Индонезии и Малайзии. В Малайзии и Индонезии растение получило широкое распространение в начале XX столетия, а родоначальницей возделываемых там плантаций стала пальма, выращенная в ботаническом саду Сингапура.
По своей плодовитости масличная пальма лидирует среди всех остальных масличных культур. В годы наиболее высокой урожайности свыше 30 центнеров ценного масла получают только с одного гектара пальмовой плантации. Этот продукт обладает повышенным спросом у населения многих стран, и поэтому пальмовое масло успешно экспортируется за рубеж.
Применяется данное сырье в различных отраслях промышленности: в обработанном и очищенном виде его используют в качестве пищевого продукта, а также для приготовления маргарина и некоторых парфюмерно-кос-метических средств. Семена пальмы после специальной переработки идут на производство ядропальмового масла, которое применяется в мыловаренной промышленности, при изготовлении стиральных порошков и других моющих средств.
Жители тех государств, на территории которых возделывается масличная пальма, нередко употребляют в пищу ее семена. Их немного подсушивают на огне и едят, как орешки. Кстати, обжаренные пальмовые семена обладают довольно приятным вкусом, сравнимым лишь со вкусом знакомых всем грецких орехов.
В экваториальных странах, где разводится масличная пальма, она славится еще и тем, что дает сырье для получения пальмового вина: из ее соцветий собирают сладкий сок, который после брожения превращается в замечательный напиток, который высоко ценится местными жителями.