Медузами называются свободноплавающие животные с колоколообразным, почти совершенно прозрачным телом в виде комочка студня и свисающими под этим колоколом плотными, длинными щупальцами. Хотя медуза на 90% состоит из воды и на воздухе быстро разлагается, в своей среде это животное не испытывает ни малейшего дискомфорта.

Медуза самостоятельно передвигается реактивными толчками, а ее щупальца усеяны стрекательными (крапивными) клетками-нематоцистами, которые предназначены для хранения яда и введения его жертве или нападающему.
В теплых водах Индийского и Тихого океанов, особенно на мелководьях Австралии, встречается самая ядовитая в мире медуза – морская оса. Ее яд сильнее любого змеиного, и достаточная доза, проникнув в кровь человека, может в несколько минут остановить его сердце. Морская оса принадлежит к группе животных, называемых книдарии, или стрекающие. Сюда входят прочие медузы, а также гидроиды, кораллы и актинии. У всех них щупальца снабжены такими клетками.
Другая южная медуза носит романтическое название “португальский кораблик”. Кораблик назван так потому, что красивый, но не сулящий ничего доброго поплавок этого кишечнополо-стного из подкласса синофор напоминает каравеллу под парусами. Под воздушным пузырем поплавка свисают ядовитые нитевидные щупальца длиной 15с лишним метров.
“Португальскому кораблику” свойственна отличительная черта: он являет собой не самостоятельный организм, а удивительную колонию из множества организмов с различными функциями. Одни управляют движением, другие ловят добычу, третьи парализуют ее, четвертые переваривают и распределяют питательные вещества по всей колонии. “Португальский кораблик” можно сравнить с дружной командой, в которой каждый член выполняет те обязанности, для которых более всего пригоден.