Формирование разнообразнейшей по видовому составу флоры Южной Америки тесно связано с историей геологического развития материка и климатическими условиями. Отделение континента от Гондваны способствовало развитию обособленного Неотропического царства растений, формирование которого началось еще в то время, когда Южная Америка входила в состав Гондваны. Поэтому растительность континента сохранила древние общие черты.

Южная Америка

Флора и фауна Неотропического царства, к которому относится вся экваториальная зона материка, характеризуется обилием эндемиков. Для растительного мира здесь характерны бромелиевые, кактусы, настурциевые и канны. Родина большинства агав и кактусов — Бразильское плоскогорье, откуда эти и родственные им виды распространились по всему материку, а позднее продвинулись и в Центральную Америку. Из представителей древней флоры сохранились главным образом эпифиты влажных лесов Амазонии — лианы, лишайники и орхидеи. Почти столь же древней является и растительность саванн и редколесий, расположенных на нагорьях, к северу и югу от влажных низменностей Амазонии и Ориноко.

Выделяется в экваториальной и субэкваториальной зонах материка и еще один центр фауны и флоры — андийский, формирование которого происходило по мере возникновения горной системы Анд. Однако благодаря позднему поднятию Анд его нельзя считать полностью самостоятельным. Такие виды растений андийского центра как, например, кактусы и бромелиевые, развились из неотропических элементов, со временем сильно изменившись и приспособившись к условиям высокогорья. Не менее важной выглядит роль антарктического центра формирования флоры Анд, давшего начало подушкообразным, стелющимся и кустарниковым формам растений.

Южная Америка

Южная Америка

На формирование животного мира материка наибольшее влияние оказали контрасты природных условий, особенности палеогеографического развития и длительная изоляция континента. Как следствие этого, фауна Южной Америки, не достигшая таких высоких ступеней развития, как фауна Евразии и Африки, характеризуется более высоким эндемизмом.

Крупные млекопитающие Южной Америки представлены двумя дикими видами семейства верблюдовых — гуанако и викунья, обитающих на высокогорных плато и в пампасах. Кроме того, на территории материка сохранилось четыре вида сумчатых и эндемичный отряд неполнозубых, среди представителей которого наиболее известны броненосцы, ленивцы и муравьеды.
Вблизи болот и водоемов обитает реликтовый тапир, схожий одновременнос маленьким слоном и шотландским пони. Только для Южной Америки характерны широконосые обезьяны — ревуны и капуцины, капибары (своеобразные грызуны размером со среднюю собаку, живущие вблизи водоемов), древесные дикобразы. Эндемичны 78 родов ящериц и 69 родов змей, в том числе семейство удавов, членом которого является “водяная змея” анаконда, достигающая 11 м в длину.