Жуки, или жесткокрылые, – очень многочисленный и разнообразный отряд. Особенности строения летательного аппарата нашли отражение в его названии. Передняя пара крыльев, так называемые надкрылья, отличается особой прочностью и жесткостью. Они значительно короче перепончатых крыльев второй пары и являются своеобразным щитом, прикрывающим сложенные крылья и мягкое брюшко. Глаза обычно сложные, фасеточные. Усики состоят из 11 члеников. Форма и размер усиков различается в зависимости от вида. Ног у жуков три пары. Ротовой аппарат грызущий. Жуки являются насекомыми с полным превращением. Личинки после нескольких линек окукливаются, а уже из куколок появляются взрослые особи.

Отряд включает в себя множество различных семейств. Основная масса этих семейств широко представлена во влажных лесах экваториального пояса. Конечно, невозможно рассказать обо всех жуках, но некоторые из них заслуживают упоминания.

Лучше других семейств изучены жуки-дровосеки, или усачи. Их отличают стройное вытянутое тело и очень длинные гибкие усики. В лесах встречаются настоящие гиганты: в долине Амазонки обитает дровосек-титан длиной до 180 мм, немного меньше дровосек-большезуб, также обитающий в Бразилии, -до 140 мм длиной. Так же крупны и личинки экваториальных усачей. Аборигены Африки и Новой Зеландии считают их изысканным лакомством. Жуки-усачи и их личинки питаются древесиной и способны не только портить деревья на корню, но и разрушать деревянные перекрытия человеческих построек.

Семейство жужелиц включает в себя хищных жуков. Они питаются другими насекомыми, моллюсками, дождевыми червями. Среди жужелиц выделяются скакуны. Экватор и тропики – это место их преимущественного распространения. Скакуны отличаются яркой окраской и быстрыми, порывистыми движениями.

Личинки скакунов тоже ведут хищнический образ жизни. На спинке у них имеются два крючка, с помощью которых личинка удерживается в отвесной норке. Голова при этом оказывается почти у самой поверхности. Как только добыча оказывается рядом с норкой, личинка схватывает ее длинными серповидными жвалами и поедает.

В Центральной и Южной Африке обитает самый крупный вид скакунов – ман-тикора. Эти особи достигают 5,5-6 см в длину. Вытянутое, узкое тело чаще всего имеет яркую окраску: красную, синюю, зеленую или фиолетовую. Живут и охотятся они преимущественно в кронах деревьев и почти не спускаются на землю.

Очень разнообразно семейство жуков мертвоедов. Их характерной особенностью является постепенно уплощающиеся или булавовидные усики. Наиболее широко распространены жуки-могильщики. Они достаточно крупные – 3-3,5 см в длину, обычно черного цвета с оранжевыми пятном на голове и поперечными полосками на надкрыльях. Иногда булава также окрашена в рыжий цвет. Они издалека чувствуют запах падали и спешат зарыть труп. При этом они зарываются под него и постепенно выгребают землю из-под него. Когда работа закончена и труп зарыт, самки откладывают на него яйца. Появляющиеся позже личинки питаются падалью.

Жук-трупоед предпочитает более крупную добычу. Он несколько мельче могильщиков – 12-20 мм в длину, черного цвета, с красной булавой. Близки к мертвоедам и трупники, относящиеся к семейству жуков карапузиков. Это небольшие жуки с жесткими укороченными надкрыльями, хорошо развитыми крыльями и мощными ногами. Окраска трупников обычно яркая, с металлическим блеском.

В девственных лесах Центральной Африки обитают крупнейшие представители еще одного семейства жуков – бронзовок. Это жуки-голиафы, длиной до 10-11 см. Черная, с белым рисунком наверху окраска и короткие раздвоенные “рога” отличают их от сородичей. Строение усиков характерно для всех плас-тинчатоусых жуков: чаще всего они состоят из 10 члеников, последние 3-6 из которых изогнуты и расширены в виде пластин. Личинки тоже очень крупные, обитают в гниющей древесине.